大多數的椎管狹窄都是緩慢漸進形成的,可能經歷了二、三十年的變化,椎管慢慢狹窄直到超過壓迫神經的臨界點後才引起症狀。診斷上除了從臨床上的表現來判斷外,影像學的檢查非常重要。

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光雖然可以看到脊椎退化的一些證據,例如骨刺的形成、椎間盤高度減低、退化性椎間滑脫等,但因看不到神經組織,所以無法得到確切的診斷,也無法評估椎管狹窄及神經組織受壓迫的嚴重度。電腦斷層掃描 (computed tomography, CT) 或核磁共振造影 (magnetic resonance imaging, MRI) 才可以達到上述的目的。兩種檢查各有優缺點,孰優孰劣在文獻上尚未有定論,雖然各國學者都同意同時有兩種檢查的影像分析是最好的選擇(美、日、韓等國都是如此),但在本國有礙於中央健保局的規範,兩者只能擇一進行;本人較偏好核磁共振造影,因其對神經組織的成像遠較電腦斷層清楚,比較容易評估神經組織受壓迫的部位。但需特別注意,有些病人因裝置有心律節律器或其他因素無法接受核磁共振造影,此時建議住院接受脊髓造影 (myelography) 合併電腦斷層掃描,也可得到相當清楚的影像評估。

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